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John Burroughs

Écrivain et naturaliste américain (1837-1921)

Né en 1837 dans une ferme près de Roxbury (État de New-York), John Burroughs a passé son enfance à travailler dans l'exploitation familiale et à observer la nature. Parmi ses neufs frères et sœurs, il est le seul à s’intéresser aux études, mais ne parviendra pas à les financer. Il a d’abord été instituteur à la campagne (1854-1864) et journaliste.

Mais vivant difficilement, John Burroughs accepte en 1864 un poste de commis au Trésor à Washington, DC où il a rencontré le poète Walt Whitman auquel il restera très lié. Parallèlement, il écrit et publie, principalement de la poésie et fréquente la bohème littéraire. En 1871, il fait paraître un recueil d’articles consacré aux oiseaux.

Ayant réunis un peu d’argent, il peut acquérir en 1873 quelques hectares de terre dans les monts Caiskill, près de son village natal. Il se construit une maison au bord des bois. John Burroughs s’immerge dans la nature et passe des heures à l'observer, d’où son surnom de Jean-des-oiseaux. Désormais, il se consacrera à l’écriture. Ses essais vont de l'étude des oiseaux à des réflexions sur la religion et la littérature, mais ce sont ses observations de la nature qui vont le rendre célèbre.

Écrivain-naturaliste reconnu, John Burroughs a fréquenté de nombreuses personnalités de son temps, notamment le président Théodore Roosevelt, le naturaliste John Muir, les industriels Henry Ford (qui lui a donné une automobile, l'une des premières dans la vallée de l'Hudson), Harvey Firestone, et Thomas Edison. Cet adepte de la « nature près de chez-soi » a cependant beaucoup voyagé. Par deux fois, il est allé en Europe : Londre (1871) et Paris (1882). Il s’est également rendu à Hawaï et en Jamaïque. En 1899, il a participé à l’expédition Harriman en Alaska… Il est mort 1921 dans un train qui le ramenait de Californie.

John Burroughs était à sa mort en 1921, l'écrivain-naturaliste le plus célèbre des États-Unis. L'égal de John Muir, il avait des lecteurs plus nombreux que Henry David Thoreau, deux hommes dont il se rapproche par son amour de la nature, de la marche et de la vie simple. Négligée pendant un certain nombre d'années, on recommença à lire l'œuvre de « Jean-des-oiseaux » à la fin des années 1950. La maison natale de John Burroughs dans l'État de New York abrite aujourd'hui un musée, des écoles portent son nom, ainsi qu'une association et un prix littéraire.


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