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Edmond Bernus

Géographe, spécialiste des Touaregs (1929-2004)

Directeur de recherche à l'Institut de recherche pour le développement (IRD ex-Orstom), Edmond Bernus poursuivait des recherches sur les pasteurs nomades, et particulièrement sur les Touaregs, depuis 1962. Il s'était attaché à leur culture et a suivi leur confrontation récente avec la sécheresse et leur difficile intégration dans les nouveaux États. En 1978, il avait soutenue sa thèse sur les Touaregs nigériens.

« Ancien directeur de recherche émérite de l'Institut de recherche pour le développement (IRD, ex-Orstom), Edmond Bernus avait pourtant commencé des recherches loin du Sahel : d'abord en Guinée, en 1954-1955, puis en Côte d'Ivoire, en tant que chercheur de l'Institut français d'Afrique noire (IFAN), de 1956 jusqu'au milieu des années 1960. Mais c'est le Sahel qui l'attire, avec ses vastes horizons pastoraux et la richesse culturelle de ses sociétés. Chercheur de l'Orstom à partir de 1960, il commence ses recherches sur les Touaregs du Niger en 1965 et il les poursuivra jusqu'à la fin de sa vie.

Les publications d'Edmond Bernus sont nombreuses et signent une géographie originale. Parmi ses travaux scientifiques marquants, il convient de citer sa grande thèse d'État : Touaregs nigériens, unité culturelle et diversité régionale d'un peuple pasteur (Orstom, 1981; rééditée en 1993 chez L'Harmattan). Elle fut précédée, en 1974, par une étude importante pour son corpus cartographique inédit d'itinéraires de nomadisation : Les Illabakan (Niger), une tribu touarègue et son aire de nomadisation (Orstom).

Ces études précises, minutieuses, relèvent de la géographie humaine d'une société pastorale, présentée dans ses permanences mais aussi les changements qui précédèrent la crise pastorale des années 1970. Face au drame des grandes sécheresses de 1973-1974 et surtout de 1984, comme devant la tragédie politique des Touaregs dans les années 1990, Edmond Bernus a multiplié analyses et réflexions qui s'échelonnent sur une vingtaine d'années. » (extrait d'un article de Jean Boutrais, Le Monde, 25 juillet 2004)


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